Las pandemias que han sacudido al mundo ¿Erradicadas o eliminadas?

Las pandemias que han sacudido al mundo ¿Erradicadas o eliminadas?

A lo largo de la historia, nada ha matado a más seres humanos que virus, bacterias y parásitos que causan enfermedades y se han convertido en pandemias. El COVID-19 ha mostrado cuán vulnerable somos y que la historia, con distintos nombres y protagonistas, se repite.

El coronavirus ha sacudido al mundo desde su descubrimiento a finales de 2019 en China. Con 27 millones de casos y más de 895.000 víctimas, se ha convertido en una de las enfermedades contagiosas que más rápido ha cobrado vidas.

Aunque desde hace meses las organizaciones y gobiernos trabajan para lograr una vacuna que ayude a reducir los grandes impactos que tiene el virus, su erradicación es una misión casi imposible, considerando los antecedentes históricos.

A lo largo de la historia, sólo se han logrado erradicar por completo dos enfermedades: la viruela, en humanos, y la peste bovina en animales. Esto significa que hubo un esfuerzo deliberado que condujo a la reducción permanente a cero de ambas enfermedades a nivel mundial.

Otras enfermedades que fueron consideradas pandemias, como la malaria, cólera, la gripe española y la peste negra, no han sido erradicadas a nivel global, sino eliminadas en espacios geográficos en específico.

Viruela: 200 años entre su vacuna y erradicación

En 1977 se registró el último caso de viruela en Somalia, en el continente africano. En 1980, la Organización Mundial de la Salud (OMS) la declaró oficialmente erradicada.

Desde la invención de su vacuna, en 1796 por Edward Jenner, se necesitaron casi dos siglos para lograr erradicarla. Con el establecimiento de la OMS tras la Segunda Guerra Mundial, se introdujeron nuevos estándares internacionales para la producción de vacunas contra la viruela y la lucha pasó de una agenda nacional a una internacional.

Para ese momento, en 1966, los casos y muertes por viruela se habían reducido en América y Europa, pero Asia y África estaban sufriendo las consecuencias más fuertes de la enfermedad. Desde que fue considerada como una emergencia para la OMS hasta su erradicación pasaron 14 años.

Peste bovina: erradicación antes de la vacuna

La peste bovina es la única enfermedad animal que se ha logrado erradicar hasta el momento. Los brotes de esta enfermedad, que se caracterizaba por fiebre, erosiones orales, diarrea, necrosis linfoide y alta tasa de mortalidad en los ganados, solían causar pérdidas devastadoras a los ganaderos.

Los esfuerzos para su erradicación comenzaron en la década de 1920, antes de que estuviese lista su vacuna. Se utilizaron métodos como la cuarentena y el sacrificio de animales para contener la enfermedad.

Otras pandemias

A lo largo de la historia, diferentes pandemias han ocasionado millones de muerte, a una escala que no podemos imaginar, incluso en tiempos de coronavirus.

La plaga de Justiniano, en el siglo VI, mató a 50 millones de personas, quizás la mitad de la población mundial en ese momento. La Peste Negra del siglo XIV, probablemente causada por el mismo patógeno, puede haber matado hasta 200 millones de personas. Entre 50 y 100 millones de personas murieron en la pandemia de influenza, conocida como la Gripe Española, de 1918, cifras que superan el número de muertos de la Primera Guerra Mundial, que se desarrollaba al mismo tiempo.

El virus de la gripe de 1918 infectó a una de cada tres personas en el planeta. El VIH, una pandemia que todavía nos acompaña y aún carece de una vacuna, ha causado la muerte de aproximadamente 32 millones de personas e infectado a 75 millones, y cada día se agregan más.

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